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清朝的“中堂”究竟是个多大的官?中堂与中丞谁的官职更高?

2021-08-02 09:20

在晚清,李鸿章是朝廷最为倚重的汉臣之一,作为晚清四大名臣,外号“签约小能手”的李鸿章对中国近代历史起到了举足轻重的作用。不过跟政治地位相反的是,李鸿章一直以来风评却不算太好,人们对他的评价褒贬不一,甚至贬低者更加广泛。

支持李鸿章的人认为,不论如何,他对于近现代历史的推动起到的作用是正面的,洋务运动促进了民族工业的发展,北洋水师的失败,问题归根究底也并非李鸿章之过;反对李鸿章之人则认为,位高权重的李中堂不知依靠自身地位谋得了多少利益,他签下的众多不平等条约,出卖的都是国家与人民的利益,要论贪,和珅都比不过他。

“中堂”一词本来指的是古人客厅、会议厅最中间的地方,后来又逐渐代指坐在最中间、场上身份最尊贵的人,比如唐朝李贺就在诗句“怡怡中堂笑,小弟裁涧菉”中用“中堂笑”来指“母亲笑”。

从元朝开始,中堂则逐渐代指官位,不过真正将这种用法发扬光大的乃是明朝人。“故院中设阁老公座于上,而掌院学士反居其旁。诸学士称阁老曰中堂以此”是记载于《池北偶谈》中的一句描述,由此我们可以看出明朝时期的内阁大学士就已经被称之为中堂了。

到了清朝时期,明朝有不少旧制都被沿袭了下来,这其中就包括了内阁机构以及内阁大学士这一官职,“中堂”这个叫法也随之保留,成为了内阁大学士的别称。

不过并不是每个大学士都会被叫做“中堂”,只有那些实权派才有资格享用这个称呼。比如康熙近臣张英,他后来就当上了文华殿大学士,但因为没有兼管六部事务,所以实权不够大,没人称呼他为中堂。

随着时间的逐渐推移,内阁这个机构的权力变得越来越小,尤其是在权力欲极强的雍正时期。雍正为了削弱内阁的权力,专门成立了一个名为军机处的新机构来分走内阁的权力。后来军机处的地位越来越高,它逐渐替代内阁成为了满清新的朝廷决策中枢机构,军机处内的军机大臣自然地位也是水涨船高,逐渐成为了权臣的代名词。

不过军机处是个很特殊的机构,这里面的大臣虽然受到皇帝信赖,拥有较大的实权,但皇帝却没有赋予军机大臣正式的品级。这些军机大臣要么兼任六部尚书,要么兼任大学士,而兼任大学士的军机大臣权力极大,一般会被人用“中堂”二字来进行称呼。

综上所述,“中堂”一词虽然早期指的是内阁大学士这个官职,但在历史的变迁中,该词语逐渐演变成了对朝廷中权力最大地位最高的大臣们的称呼,虽然在清朝后期,这些权臣基本都有兼任军机大臣,但并非只有军机大臣才是中堂,比如说李鸿章。

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